¿Qué le sucederá al sol después de su muerte?

Sucederá en 10.000 millones de años. 

Los científicos coinciden en que el sol morirá en aproximadamente 10.000 millones de años, pero no están seguros de lo que sucedería después. Ahora, un equipo de astrónomos internacionales, incluido el profesor Albert Zijlstra, de la Universidad de Manchester, Reino Unido, predicen que se convertirá en un anillo masivo de gas y polvo interestelar luminoso, conocido como una nebulosa planetaria.

 

Una nebulosa planetaria marca el final del 90 por ciento de todas las vidas activas de las estrellas y rastrea la transición de la estrella de una gigante roja a una enana blanca degenerada. Pero, durante años, los científicos no estaban seguros de si el sol en la Vía Láctea seguiría el mismo destino: se pensaba que tenía una masa demasiado baja para crear una nebulosa planetaria visible.

 

Para descubrirlo, el equipo, cuyo trabajo se publica este lunes en 'Nature Astronomy', desarrolló un nuevo modelo estelar de datos que predice el ciclo de vida de las estrellas. Los investigadores usaron el modelo para predecir el brillo (o luminosidad) de la envoltura eyectada, para estrellas de diferentes masas y edades.

"Cuando una estrella muere, expulsa una masa de gas y polvo, conocida como envoltura, al espacio --explica el profesor Zijslra--. La envoltura puede llegar a la mitad de la masa de la estrella. Esto revela el núcleo de la estrella, que en este punto de la vida de la estrella se está quedando sin combustible, eventualmente apagándose y finalmente muriendo".

 

"Es solo entonces cuando el núcleo caliente hace que la envoltura expulsada brille durante alrededor de 10.000 años, un breve periodo en astronomía. Esto es lo que hace que la nebulosa planetaria sea visible. Algunas son tan brillantes que se pueden ver desde distancias extremadamente grandes que miden decenas de millones de años luz, donde la estrella misma habría sido demasiado débil para ver", añade.

 

RESOLUCIÓN DE UN PROBLEMA EXISTENTE DESDE HACE 25 AÑOS

 

El modelo también resuelve otro problema que ha dejado perplejos a los astrónomos durante un cuarto de siglo. Aproximadamente hace 25 años, los astrónomos descubrieron que, si miras las nebulosas planetarias en otra galaxia, las más brillantes siempre tienen el mismo brillo. Se descubrió que era posible ver cómo de lejos estaba una galaxia solo por la aparición de sus nebulosas planetarias más brillantes. En teoría, funcionó en cualquier tipo de galaxia.

 

Pero, aunque los datos sugirieron que esto era así, los modelos científicos afirmaban lo contrario. Según agrega el profesor Zijlstra, "las estrellas viejas de baja masa deberían formar una nebulosa planetaria mucho más débil que las estrellas más jóvenes y masivas. Esto se ha convertido en una fuente de conflicto en el pasado durante 25 años".

 

"Los datos decían que se podían obtener nebulosas planetarias brillantes a partir de estrellas de poca masa como el sol, pero los modelos decían que eso no era posible, que algo menos de aproximadamente el doble de la masa del sol daría una nebulosa planetaria demasiado débil para ver", explica.

 

Los nuevos modelos muestran que después de la expulsión de la envoltura, las estrellas se calientan tres veces más rápido que en los modelos más antiguos. Esto hace que sea mucho más fácil para una estrella de baja masa, como el sol, formar una nebulosa planetaria brillante. El equipo descubrió que, en los nuevos modelos, el sol es casi exactamente la estrella de menor masa que todavía produce una nebulosa planetaria visible, aunque débil. Las estrellas, incluso un poco por ciento más pequeñas, no.

 

"Encontramos que las estrellas con masa inferior a 1,1 veces la masa del sol producen una nebulosa más tenue y las estrellas más nebulosas que las tres masas solares más brillantes, pero para el resto, el brillo previsto es muy similar al observado ¡Problema resuelto, después de 25 años!", asegura el profesor Zijlstra, que considera que "este es un buen resultado".

 

"No solo ahora tenemos una manera de medir la presencia de estrellas de años de miles de millones de años en galaxias distantes, que es un rango que es notablemente difícil de medir, incluso hemos descubierto lo que el sol ¡lo hará cuando muera!", concluye.