Científicos españoles detectan litio en una estrella primitiva de la Vía Láctea

Científicos españoles detectan litio en una estrella primitiva de la Vía Láctea

Un grupo de investigadores del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC-CSIC) y de la Universidad de Cambridge ha logrado detectar litio en una estrella primitiva de la Vía Láctea.

Se trata de la estrella enana 'J0023+0307', descubierta hace un año por el mismo equipo de científicos con el Gran Telescopio Canarias (GTC) y el Telescopio William Herschel (WHT), del Observatorio del Roque de los Muchachos, en Santa Cruz de Tenerife.

Este descubrimiento podría aportar información crucial sobre el proceso de creación de núcleos atómicos (nucleosíntesis) que se produjo tras el Big Bang. "Esta estrella primitiva nos sorprende de nuevo con su alto contenido en litio y su posible relación con el litio primordial del Big Bang", señala el investigador asociado de la Universidad de Cambridge, David Aguado, anteriormente doctorando del IAC/ULL, y que lidera este artículo.

Este astro es similar al Sol, pero con un contenido en metales muy pobre, menor que una millonésima parte de su contenido. Esta composición tan primitiva implica que se trata de un cuerpo celeste originado en los primeros 300 millones de años del Universo, justo después de las supernovas de las primeras estrellas masivas de la Vía Láctea.

"El contenido en litio de esta primitiva estrella se asemeja al de otras estrellas pobres en metales del halo de nuestra galaxia y definen aproximadamente un valor constante e independiente del contenido en metales de la estrella", explica por su parte el investigador Ramón y Cajal del IAC y coautor de este artículo, Jonay González Hernández.

El litio, sintetizado durante el Big Bang, es un metal muy frágil que se destruye con facilidad en el interior de las estrellas por las reacciones nucleares a una temperatura de 2,5 millones de grados. Debido a que la base de las atmósferas de estas estrellas pobres en metales no alcanza esa temperatura, el litio permanece en ellas durante prácticamente toda su vida.

'J0023+0307' se encuentra aún en la Secuencia Principal, etapa en la que se mantienen las estrellas durante la mayor parte de su vida, y posee una edad prácticamente similar a la del Universo. "Nuestra estrella J0023+0307 retiene esa cantidad constante de litio con un contenido en metales mucho más bajo y, por tanto, se entiende que se formó en una etapa más temprana en la evolución del Universo", añade Carlos Allende, investigador del IAC y otro de los coautores del artículo.

Estas mediciones han sido posibles gracias a las observaciones con espectroscopía de alta resolución en el Very Large Telescope (VLT), de 8,2 metros, situado en el Observatorio de Paranal del Observatorio Europeo Austral (ESO), en Chile.