La misión Mars 2020 será capaz de registrar sonidos en Marte

Instrumentos principales a bordo de Mars 2020

El vehiculo robotizado que la NASA desarrolla para la misión Mars 2020 podrá estar equipado, por primera vez en las misiones al planeta rojo, con un instrumento para detectar ondas sonoras.

El principal objetivo científico del instrumento sería el estudio de la composición de las rocas marcianas, pero los científicos también creen que escuchar los sonidos de Marte podría ser de gran interés para el público.

"Hay un montón de buena ciencia que se puede hacer desplegando un micrófono en Marte", declaró a Space.com Sylvestre Maurice, un científico planetario del Instituto de Investigación en Astrofísica y Planetología en Francia. Él y sus colegas investigaron la posibilidad de emparejamiento de un micrófono con un láser que se utilizará para vaporizar rocas en la superficie de Marte. Maurice presentó los resultados el mes pasado en la Conferencia de Ciencias Lunares y Planetarias en The Woodlands, Texas.

Además de la recopilación científica, un micrófono representaría todo un hito en relaciones públicas, dijo Maurice. "Será la primera vez que podamos escuchar un sonido en Marte", dijo.

Esta no sería, sin embargo, la primera vez que los seres humanos han puesto un micrófono en Marte. Mars Polar Lander de la NASA llevaba un micrófono cuando se estrelló en el planeta en 1999. El robot Phoenix Lander alcanzó con éxito el polo norte de Marte con un micrófono a bordo en 2008, pero un problema técnico aconsejó a los controladores no activarlo debido a la preocupación de que un cortocircuito neutralizase del módulo de aterrizaje. La misión ExoMars de la Agencia Espacial Europea, que se lanzó a principios de este año (2016), también lleva un micrófono.

La nueva sonda tendrá como objetivo romper ese pobre historial, y escuchará la energía eólica en el planeta rojo, dijo Maurice, para añadir que "Saben que hay ruido, en Marte" y "una gran cantidad de viento".

Además de los vientos que se mueven rápidamente en Marte, habrá los sonidos que cualquier vehículo que viaja a través de la superficie producirán ruido por sí mismos, dijo Maurice.

El micrófono podría hacer aún más ciencia con la ayuda de un láser que está programado para ir a bordo del vehículo de la misión Mars 2020. Maurice sirve como adjunto investigador principal para el instrumento SuperCam de la misión, que contiene un láser similar al utilizado por el rover Curiosity de la NASA, que actualmente está explorando Marte. Cuando se dispara el láser en una roca, se vaporiza una parte del material, y el vapor puede examinarse a distancia por los instrumentos del rover.

Cuando el láser calienta el material, la acción produce una onda de choque en el aire circundante, al igual que un avión rompiendo la barrera del sonido. Mediante el estudio de la onda de choque, los científicos pueden descubrir aún más conocimientos sobre el material vaporizado, dijo Maurice.

A pesar de que el sonido producido por la roca en vaporización es breve - dura alrededor de 5 nanosegundos - es fácilmente detectable. En la Tierra, el sonido breve sería casi tan fuerte como una sierra eléctrica o un concierto de rock. La atmósfera de Marte es más fina que la de la Tierra, por lo que el sonido viaja más lento, alrededor de 240 metros por segundo, en comparación a 340 m/s en la Tierra.

Por lo tanto, en condiciones de Marte, el ruido de la evaporación se reduce en un 10 por ciento, más o menos al nivel de una cortadora de césped o martillo neumático. La onda de sonido producida por el experimento se relaciona con la cantidad de material vaporizado por el láser, una propiedad relacionada con la composición del material.