La hipótesis sobre vida microbiana en Marte se ve avalada por restos de suelos 'terrestres' fosilizados

El suelo de un cráter que data de hace 3.700 millones de años contiene evidencias de que Marte una vez fue mucho más cálido y húmedo. Esta es la conclusión del geólogo de la Unviersidad de Oregon Gregory Retallack, a partir de imágenes y datos capturados por el rover Curiosity.

Los rover de la NASA han mostrado paisajes marcianos llenos de rocas sueltas de impactos o con capas resultado de inundaciones catastróficas, en lugar de los contornos de los suelos que suavizan los paisajes de la Tierra. Sin embargo, las imágenes recientes del cráter de impacto Gale, por donde transita Curiosity, revelan perfiles del suelo similares a los de la Tierra con superficies agrietadas bordeadas de sulfato, huecos elipsoidales y concentraciones de sulfato comparables con los suelos en los valles secos de la Antártida y el desierto de Atacama de Chile.

 

Los análisis aparecen en un artículo publicado en Internet esta semana por la revista Geology. Retallack, autor único del trabajo, estudió los datos de minerales y prouctos químicos publicados por investigadores estrechamente vinculados con la misión Curiosity. Retallack, profesor de Ciencias Geológicas, es un experto de renombre internacional en el reconocimiento de paleosuelos - antiguos suelos fósiles contenidos en las rocas.

 

"Las fotos eran la primera pista, pero luego todos los datos realmente coincidieron", dijo Retallack. "La clave de este descubrimiento ha sido la excelente capacidad de análisis químico y mineral del rover Curiosity. Los nuevos datos muestran tendencias claras de meteorización química y acumulación de barro, a expensas del mineral olivino, como en los suelos de la Tierra. El agotamiento de fósforo dentro de los perfiles es especialmente atractivo, ya que se atribuye a la actividad microbiana en la Tierra ".

 

Los suelos antiguos, dijo, no demuestran que Marte alguna vez contuvo vida, sino que se suman a la creciente evidencia de que Marte fue en un principio más húmedo y más caliente que en los últimos 3.000 millones de años.

 

El rover Curiosity está explorando topográfica y geológicamente capas más jóvenes dentro del cráter, donde los suelos parecen menos propicios para la vida. Para un registro más extenso de posible vida en los suelos de Marte se necesitarán nuevas misiones para explorar terrenos arcillosos de más edad.

 

Las grietas superficiales en los suelos enterrados profundamente sugieren terrones típicos. Huecos vesiculares o agujeros redondeados, y las concentraciones de sulfato, dijo, son a la vez las características de los suelos del desierto en la Tierra. "Ninguna de estas características se ve en los suelos superficiales más jóvenes de Marte", dijo Retallack.

 

Los suelos recién descubiertos proporcionan las condiciones del suelo más benignas y de habitabilidad conocidas en MarteDatan de hace 3.700 millones de años, señaló, lo que remonta a un momento de transición de un "ciclo temprano, bengino y húmedo de Marte a otro ácido y árido de la actualidad." Se cree que la vida en la Tierra surgió y empezó a diversificarse hace unos 3.500 millones de años, pero algunos científicos han teorizado que posibles pruebas de vida anetrior fueron destruidas por las placas tectónicas, lo que no ocurrió en Marte.

 

Retallack señaló que Steven Benner, del Instituto Westheimer de Ciencia y Tecnología en Florida, ha especulado con que la vida es más probable que se originase en un planeta de suelo como Marte que en un planeta de agua como la Tierra. En un correo electrónico, Benner escribió que el estudio de Retallack "muestra no sólo que los suelos pueden ser productos directos de una vida marciana temprana, sino también ciclos húmedo-seco que muchos modelos requieren para el surgimiento de la vida."