La búsqueda de señales extraterrestres se amplía a 20.000 estrellas enanas rojas

Radio telescopio Allen

El Instituto SETI ampliará la búsqueda de señales de radio producidas deliberadamente --que indicarían la presencia de inteligencia extraterrestre--, a 20.000 estrellas enanas rojas.

"Las enanas rojas -tenúes bombillas del cosmos - han recibido escasa atención por parte de los científicos de SETI en el pasado", señala el ingeniero del Instituto Jon Richards. "Eso es porque los investigadores contaron con el supuesto aparentemente razonable de que otras especies inteligentes estarían en planetas que orbitan estrellas similares al Sol"

Esta evaluación conservadora se vio reforzada por el argumento de que eran pocos los planetas probables en la zona habitable de una estrella enana roja, simplemente porque esa zona es mucho más estrecha que para las estrellas más brillantes que el Sol. Además, cualquier mundo que se encontraban en esta zona estarían orbitando tan cerca de sus soles que iba a convertirse rápidamente al anclaje mareal, con un hemisferio perpetuamente frente a la estrella. Se suponía que esto produciría un planeta que era intolerablemente caliente en un lado, y brutalmente frío en el otro, descartable como una morada para la vida.

Sin embargo, investigaciones más recientes han indicado que, si estos mundos tienen océanos y atmósfera, el calor se transporta desde el lado iluminado a la oscuridad, y una fracción importante del planeta sería habitable. Además, los datos de exoplanetas han sugerido que entre un sexto y la mitad de las estrellas enanas rojas tienen planetas en sus zonas habitables, un porcentaje comparable a, y posiblemente mayor, que para las estrellas similares al Sol.

"De manera significativa, las tres cuartas partes de todas las estrellas son enanas rojas", señala el astrónomo del Instituto SETI Seth Shostak. "Eso significa que si usted observa un conjunto finito de ellas - por ejemplo las 20.000 más cercanas - a continuación, en promedio, estarán a sólo la mitad de distancia de las 20.000 estrellas más cercanas similares al Sol."

Estrellas más cercanas significan que cualquier señal sería más fuertes.

Además, las enanas rojas queman durante un periodo de tiempo que es mayor que la edad actual del universo: cada enana roja que ha nacido todavía está brillando hoy. Ellas son, en promedio, miles de millones de años más viejas que las estrellas como el Sol.

"Esto puede ser un caso en el que más es mejor", dice Shostak. "Los sistemas solares mayores han tenido más tiempo para producir especies inteligentes."

La búsqueda se lleva a cabo en el Allen Telescope Array del Instituto SETI, situado en las Montañas de la Cascada del norte de California. Esta agrupación de 42 antenas actualmente puede observar tres estrellas simultáneamente.

FRECUENCIAS MÁGICAS

"Vamos a escudriñar los sistemas específicos sobre varias bandas de frecuencias comprendidas entre 1 y 10 GHz," dice el científico del Instituto Gerry Harp. "Aproximadamente la mitad de esas bandas corresponde a las denominadas 'frecuencias mágicas'- lugares en el dial de la radio que están directamente relacionados con constantes matemáticas básicas. Es razonable especular que los extraterrestres que estén tratando de atraer la atención podrían generar señales en frecuencias tan especiales".

La nueva encuesta de enanas rojas está prevista para dos años. Los objetivos están siendo elegidos de una lista de aproximadamente 70.000 enanas rojas compilado por el astrónomo de la Universidad de Boston Andrew West. La búsqueda también incorporará nuevos datos relevantes como la generada por el proyecto de la NASA TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite), que examinará las estrellas cercanas, incluyendo las enanas rojas, para los planetas.